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La maladie d’Alzheimer est la forme de démence la plus répandue, touchant près d’un million de personnes en France. Les symptômes les plus courants sont la perte de mémoire et des difficultés à penser, à résoudre des problèmes et à parler.

Bien que les premiers signes apparaissent plus fréquemment après 65 ans, la maladie se développe 10 à 15 ans avant l’apparition des premiers symptômes. S’il n’y a pas de remède, un diagnostic rapide à un stade précoce permettrait aux patients d’accéder à des thérapies pour contrôler les signes de la maladie et planifier l’avenir.

Aujourd’hui, les médecins utilisent une variété de tests pour diagnostiquer la maladie, y compris des tests cognitifs et des scintigraphies cérébrales. Les scans sont utilisés pour vérifier les dépôts de protéines dans le cerveau et le rétrécissement de l’hippocampe, la zone du cerveau liée à la mémoire. Tous ces tests peuvent prendre plusieurs semaines…

Et si un examen suffisait ? C’est ce que proposent les chercheurs de l’Imperial College de Londres : utiliser une IRM standard que l’on trouve dans la plupart des hôpitaux.

Pour ce faire, ils ont adapté au cerveau un algorithme couramment utilisé dans la classification des tumeurs cancéreuses.

Ils ont divisé le cerveau en 115 régions et attribué 660 caractéristiques différentes, telles que la taille, la forme et la texture, pour évaluer chaque région. Ils ont ensuite formé l’algorithme pour identifier les changements prédictifs de la maladie d’Alzheimer.

Un test fiable à 98%

En testant leur outil sur des sujets sains et des patients atteints de démence, ils ont trouvé un taux d’efficacité de prédiction de… 98 % ! Ce système a également été en mesure de faire la distinction entre les stades précoces et avancés de la maladie avec une précision de 79 %.

“Actuellement, aucune autre méthode simple et largement disponible ne peut prédire la maladie d’Alzheimer avec ce niveau de précision, donc notre recherche est un pas en avant important”, déclare le professeur Eric Aboagye, Département de chirurgie et de cancérologie, Imperial College, auteur principal de cette étude. .

« L’attente d’un diagnostic peut être une expérience horrible pour les patients et leurs familles. Si nous pouvions réduire le temps d’attente, simplifier le processus de diagnostic et réduire une partie de l’incertitude, cela aiderait beaucoup. »

Médicaments existants

Un autre indice dans la lutte contre la maladie a été identifié à l’Imperial College : des médicaments qui sont déjà utilisés pour traiter ce qu’on appelle les troubles de l’attention.

Le trouble déficitaire de l’attention/hyperactivité, ou TDAH, se caractérise par des déficits de l’attention, de l’impulsivité et parfois de l’hyperactivité qui entraîne des difficultés sociales ou scolaires.

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Pour traiter cette pathologie, des traitements dits “noradrénergiques” sont parfois utilisés, qui comprennent des antidépresseurs et des médicaments pour contrôler l’hypertension artérielle.

Les chercheurs londoniens ont noté que ces médicaments ciblent la norépinéphrine, un neurotransmetteur essentiel à de nombreux processus cognitifs tels que l’attention, l’apprentissage ou la mémoire.

Or, au début de la maladie d’Alzheimer, “il se produit une altération noradrénergique qui contribue aux symptômes cognitifs typiques de la maladie”, lancent les chercheurs.

Symptômes réduits

Parmi lesquels, donc, les scientifiques ont recherché des essais cliniques publiés entre 1980 et 2021 dans lesquels des médicaments noradrénergiques, tels que l’atomoxétine ou le méthylphénidate (Ritaline®, Concerta®, etc.) avaient été utilisés pour potentiellement améliorer les symptômes chez les personnes atteintes de maladies neurodégénératives. maladies.

Et ils l’ont trouvé. Parmi elles, 10 études auxquelles ont participé 1.300 patients se sont intéressées à son impact sur la cognition globale : orientation, attention, mémoire, fluidité… “Cela a montré un effet positif léger mais significatif”, avancent les auteurs.

Huit autres études, impliquant 425 personnes, se sont concentrées sur le comportement et les symptômes neuropsychiatriques tels que l’agitation et l’apathie. Là, “l’effet positif a été significatif”.

“Le reciblage des médicaments noradrénergiques est susceptible d’offrir un traitement efficace dans la maladie d’Alzheimer pour la cognition générale et l’apathie”, expliquent les chercheurs.

Cela explique qu’il reste encore de nombreuses études à mener, notamment en ce qui concerne « les doses à administrer, les risques d’interaction avec d’autres médicaments… ».

Source : “Journal médical britannique”.

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